Technicolor: l’histoire vibrante des premières introductions d’Hollywood aux films en couleur

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Caméra Technicolor 3 bandes

Un appareil photo Technicolor à trois bandes. Musée de l'image en mouvement. Queens, New York. (Photo de Marcin Wichary. Wikimedia Commons (CC BY 2.0))

Au début du 20e siècle, le cinéma et les cinémas ne faisaient que commencer. Des milliers de grandes salles confortables sont apparues en 1915. De nouveaux longs métrages à bobines multiples ont été importés d'Europe et adoptés par la classe moyenne américaine. De nombreux noms de studios légendaires datent de ces premiers jours – Universal (1912), Goldwyn (1916) et Fox (1915) ont été fondés dans le cadre du boom du cinéma. Dans les années 1920, les principaux acteurs de films muets étaient des stars de cinéma au sens moderne du terme – bien rémunérées et reconnues à l'échelle nationale. «Les films» sont rapidement devenus une partie importante de la vie culturelle américaine.

Les débuts de Technicolor

Depuis l'avènement et l'introduction publique du film, le public avait l'habitude de tout voir en noir et blanc. Cela a commencé à changer au début du XXe siècle lorsque Technicolor est entré (et sans doute perturbé) le monde des films en noir et blanc.

À ce stade, une technologie couleur limitée existait pour les films. Les bandes de films peuvent être soigneusement teintes, créant une dominante de couleur sur certains cadres; pendant ce temps, d'autres ont été peints à la main. Cependant, un autre processus appelé Kinemacolor a été introduit dans un film d'essai de 1908. Il projetait des images sur un écran de cinéma à travers des filtres colorés. Cependant, seuls des filtres rouges et verts ont été utilisés, limitant la gamme de couleurs produite. L'équipement de projection était également assez coûteux.

Le golfe entre eux

Un cadre survivant de Le golfe entre eux (1917). (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Les fondateurs et ingénieurs de Technicolor (Herbert Kalmus, Daniel Frost Comstock et W. Burton Wescott) ont cherché à repousser les limites de la cinématographie couleur. Leur premier projet, Le golfe entre (1917), a utilisé une stratégie similaire à Kinemacolor – lumière rouge et verte. Lors du tournage, la lumière rouge et verte a été séparée par un prisme et enregistrée sur deux bobines de film séparées. Décrit par le musée Eastman comme un «processus additif», il nécessitait une projection à travers des filtres de couleur. rouge et vert produit des tons de peau et de la verdure réalistes, mais le ciel et l'eau ne peuvent pas être reproduits de manière réaliste. Comme Kinemacolor, ce processus n'était pas bien adapté au cinéma américain moyen.

Succès précoce à Hollywood

Les films des années 1920 ont commencé à changer à jamais le cours du médium avec l'avènement de deux nouveaux ajouts:son et couleur. Le dialogue synchronisé a été introduit, perturbant l'industrie du cinéma muet, et les premiers longs métrages en couleur ont également été réalisés à cette époque. Cependant, aucun changement dans l'industrie n'a été immédiatement accepté par tous. Les cinéastes et les acteurs ont exprimé leur inquiétude quant au fait que la couleur et le son pourraient devenir criards et détourner l'attention de la narration.

La véritable percée de Technicolor est arrivée en 1922. Filmé en utilisant la méthode du prisme et du filtre pour séparer la lumière rouge et verte sur deux bobines de film, un processus de transfert de couleur a été inventé pour créer une bobine finale colorée. Chacune des deux bobines serait de couleur rouge ou verte, avec des dégradés et de l'ombre. Les deux bobines seraient ensuite collées ensemble pour former une bande qui combinait les couleurs de chaque diapositive. Tout ce qui était nécessaire pour projeter une image couleur était la lumière blanche standard déjà utilisée dans les théâtres.

Malgré le raffinement de ce développement révolutionnaire, le procédé Technicolor était coûteux. Les films des années 1920 qui ont choisi d'utiliser la couleur limitaient souvent le processus coûteux à quelques scènes – souvent des mariages ou des numéros de danse.

Le fantôme de l'Opéra

Numérisation d'une bande de film Technicolor 35 mm à partir de Le fantôme de l'Opéra (1925). (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Dans les années 1930, le potentiel du film couleur a été plus largement accepté. Technicolor a investi du temps dans la recherche de l'impact de la couleur sur l'émotion et dans le développement d'un nouveau processus tricolore qui pourrait fournir un divertissement à spectre complet. Les nouvelles caméras étaient volumineuses, contenant trois bobines séparées. Un prisme divise la lumière en cyan, magenta et jaune (les trois couleurs utilisées par les imprimantes à jet d'encre modernes). Chaque bobine distincte a été utilisée pour créer une copie positive, appelée matrice. Chaque matrice a ensuite été teintée dans sa couleur complémentaire, absorbant le colorant. Ensuite, à travers un processus de imbibition de colorant, une bobine finale de film de gélatine a été pressée sur chaque couleur. Le résultat final a mélangé les couleurs primaires pour créer une image à spectre complet.

Affiche pour Robin des Bois

Affiche pour Les aventures de Robin Hood (1938) citant l'utilisation du procédé Technicolor. (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

L'appel des films couleur

Le processus de transfert de teinture a cimenté la domination de Technicolor sur le film couleur pendant plus de deux décennies. Emporté par le vent (1939), Les aventures de Robin Hood (1938) et Disney's Blanc comme neige (1937) ont tous utilisé le procédé. Technicolor a également reçu un crédit pour Le magicien d'Oz en 1939. Le film, réalisé par Victor Fleming, avait beaucoup de ses éléments classiques dictés par les exigences du procédé Technicolor. En fait, les pantoufles rubis emblématiques étaient à l'origine en argent, mais les producteurs ont décidé que le ton du bijou serait meilleur. Les chevaux ont également été teints avec de la poudre Jello pour produire des teintes vibrantes. Les collaborateurs de Technicolor étaient sur le plateau pour garantir les meilleurs résultats. Un tel éclairage de studio a été utilisé que les températures pouvaient augmenter de plus de 100 degrés sur le plateau.

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Le magicien d'Oz a marqué un changement dans la manière dont les cinéastes et le grand public se rapportaient à la couleur. Au début, Dorothy vit dans le Kansas aux tons sépia. Sepia était représentatif d'un pays qui sortait à peine de l'ère de la Grande Dépression et du Dust Bowl, mais le tournage n'était en fait pas en noir et blanc. L'ensemble entier – et les costumes de Dorothy – ont été créés dans des tons sépia. Lorsque Dorothy sort de sa maison ravagée par la tornade pour se rendre à Oz, un corps recouvert de sépia la regarde avec émerveillement. Elle s'écarte ensuite, et une Judy Garland aux costumes colorés émerge. Les premières inquiétudes des cinéastes selon lesquelles la couleur pourrait distraire le public se sont avérées incorrectes. La couleur est devenue une partie de l'histoire elle-même et un dispositif narratif important.

Les hommes préfèrent les blondes Marilyn Monroe

Scène tournée en Technicolor de Les hommes préfèrent les blondes (1953) avec Marilyn Monroe et Jane Russel. (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Concurrence et innovation

La domination de Technicolor dans la production de films couleur est restée pratiquement incontestée jusqu'aux années 1950. Les films en couleur sont devenus beaucoup plus populaires et des processus moins chers sont devenus disponibles. «Color by Technicolor» est resté la référence, mais Eastmancolor par Kodak et Anscocolor par Ansco proposé des alternatives de tournage moins chères. Plutôt que trois rouleaux, ces méthodes ne nécessitaient qu'une seule bobine de film triple émulsion. Pour rester pertinent, Technicolor a capitalisé sur ses couleurs et sa clarté supérieures. L'entreprise a commencé à convertir des films tournés sur d'autres marques de films en bobines Technicolor prêtes à être distribuées. Dans un exemple de prévoyance d'entreprise, Technicolor a remodelé ses encombrants appareils photo à trois bandes pour les filmer au format cinéma grand écran populaire. Technirama proposait des images couleur compressées de haute qualité qui pouvaient être agrandies par projection.

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Après près de 50 ans de fonctionnement, le processus de transfert de colorant de Technicolor a finalement cessé d'être utilisé dans les années 1970. Cependant, au cours des années 80, l'entreprise a popularisé un procédé chimique de «rétention d'argent» pour le film connu sous le nom de ENR. De nombreux réalisateurs modernes ont utilisé le processus, et on peut le voir dans des films tels que Steven Spielberg Sauver le soldat Ryan. Le tournage étant numérique dans les studios modernes, Technicolor au 21e siècle a restauré de vieux films et est entré dans de multiples arènes des médias numériques. L'entreprise qui en est venue à définir des couleurs vives et brillantes reste un nom familier.

Héritage

Dirigé par Technicolor, le développement des films en couleur a concerné trois générations de cinéphiles. La technologie cinématographique en évolution rapide date souvent visiblement les films, provoquant la nostalgie ou l'amusement des technologies passées. Technicolor a influencé les films américains pendant un siècle et le nom de l'entreprise a évolué au-delà de lui-même. L'utilisation continue de «technicolor» comme un descripteur de tout ce qui est vibrant et coloré est un témoignage de l'impact durable de leur technologie sur le lexique culturel américain.

Technicolor chantant sous la pluie Poster

Affiche pour Chanter sous la pluie (1952). Technicolor était populaire pour les comédies musicales depuis ses débuts. (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

En savoir plus sur l'histoire de Technicolor et les archives cinématographiques du Eastman Museum.

En savoir plus sur Technicolor et Le magicien d'Oz.

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