Promenez-vous dans l'histoire étoilée du National Mall

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Le National Mall

Photo: Stock Photos de dibrova / Shutterstock

Washington, DC est un trésor de l'histoire américaine. Alors qu'une grande partie de la capitale sert d'archive du passé, la Centre commercial national se dresse au-dessus du reste. Cette étendue de terre de près de trois kilomètres est bordée de certains des musées et monuments les plus prisés du pays, d'une chaîne de Smithsonians au Lincoln Memorial.

L'importance historique du centre commercial, cependant, est marquée par plus que les monuments qu'il abrite. S'étendant sur plus de 200 ans, l'histoire du National Mall lui-même mérite d'être explorée. Ici, nous nous promenons à travers une chronologie sinueuse du site important, de son plan d'origine à son état actuel en tant que «noyau monumental» de la capitale et du pays.

Une «grande avenue»

Portrait de Pierre Charles L'Enfant

Allyn Cox, Portrait de Pierre Charles L’Enfant au Capitole américain (Photo: Architecte du Capitole (domaine public))

En 1777, ingénieur militaire français Pierre Charles L’Enfant (1754-1825) est arrivé aux États-Unis en provenance de Paris. L’Enfant, un étudiant de 23 ans inscrit à l’Académie royale du Louvre, fait partie des 12 000 soldats envoyés par la France pour aider les colons pendant la Révolution américaine.

L’Enfant s’est rapidement fait connaître pour sa créativité, tant sur le champ de bataille qu’en dehors. En plus de maîtriser «l'art de la fortification», il était également reconnu pour ses compétences en beaux-arts; il aurait même été chargé de peindre un portrait de George Washington en 1778. En fusionnant ces compétences, L’Enfant a poursuivi une carrière en génie civil après la guerre, aboutissant à son projet le plus célèbre: la conception du nouveau district fédéral.

En 1791, George Washington a nommé L’Enfant pour élaborer un plan pour la «ville de Washington». Alors que Washington et Thomas Jefferson, son Secrétaire d’État, considérait qu’il s’agissait d’une tâche modeste (ils supposaient qu’il les aiderait simplement à choisir un emplacement et les sites de bâtiments importants), L’Enfant avait des plans plus vastes, comme indiqué dans son Plan de la ville destiné au siège permanent du gouvernement des États-Unis.

Plan pour le National Mall

Plan 1791 de Pierre Charles L’Enfant pour la capitale fédérale (détail) (Photo: Wikimedia Commons (CC BY 2.0))

Parmi ses plus des idées ambitieuses était la proposition "Grand Avenue», Une promenade d'un mile de long inspirée des vastes jardins de Versailles. Cette bande tentaculaire relierait parfaitement le Palais des congrès (plus tard connu sous le nom de «United States Capitol») et une statue équestre de Washington. Il a également appelé à la construction du Maison du président (finalement appelée la "Maison Blanche"), que L’Enfant envisageait comme un palais grandiose.

Malheureusement, la nature trop ambitieuse des plans de L’Enfant met à rude épreuve ses relations professionnelles et, en 1791, il est licencié par Washington. Arpenteur-géomètre Andrew Ellicott a repris le projet, révisant les plans de L’Enfant jusqu’à ce que l’architecte et horticulteur Andrew Jackson Downing soit nommé au début des années 1850.

Un «musée public»

Carte du centre commercial en 1893

Carte du centre commercial en 1893 (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Alors que L’Enfant s’inspirait de son expérience en ingénierie, Andrew Jackson Downing (1815-1852) se tourna vers son pouce vert. Fils d'un pépiniériste, éditeur de plusieurs publications sur le jardinage et auteur de Fruits et arbres fruitiers d'Amérique (1845), Downing avait une vaste expérience en horticulture au moment où il a entrepris le projet. Il n'est donc pas étonnant que son plan pour le centre commercial tourne autour des espaces verts.

Downing a imaginé une promenade avec des parcs naturalistes discrets qui transformeraient le centre commercial bien entretenu de L’Enfant en «un musée public d’arbres et d’arbustes vivants». Face à des ressources limitées, le Congrès n'a initialement approuvé qu'une partie du projet. Et, en 1853 – un an après la mort prématurée de Downing – tous les fonds ont été coupés. Pourtant, contre toute attente, son plan a surtout réussi à se concrétiser. Au cours des années à venir, des parcs publics surgiraient le long du centre commercial et, après la guerre civile, l'espace était même équipé de serres utilisées pour faire pousser des cultures.

Le «noyau monumental»

Plan McMillan

Le plan McMillan de 1901 (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Au tournant du 20e siècle, le projet de construction en cours du centre commercial a de nouveau échangé des mains. Cette fois, il a été repris par la Commission du parc du Sénat, un comité plus connu sous le nom de Commission McMillan.

Présidée par James McMillan, sénateur républicain du Michigan, la Commission McMillan a proposé une rénovation majeure du centre commercial pour centenaire de la ville. Afin de commémorer cet anniversaire avec justesse, l’équipe s’est appuyée sur le plan «européen» de L’Enfant, qui a abouti à une conception caractérisée par «une restriction de hauteur imposée par la loi, des parcs paysagers, de larges avenues et des espaces ouverts permettant les vues prévues».

Cet "espace ouvert", cependant, ne prendrait pas la forme de la "grande avenue" envisagée par L’Enfant. Au lieu de cela, il se matérialiserait comme une pelouse bordée d'arbres encadrée par des boulevards animés, flanquée de bâtiments célèbres et percée par le Washington Monument, un obélisque en marbre de 555 pieds destiné à honorer George Washington. Dédiée en 1885, cette structure demeure une icône de ce que la Commission McMillan a appelé le «noyau monumental» du pays, même après un tremblement de terre en 2011 qui a appelé à sa restauration complète.

The Mall Today

Histoire du National Mall

Photos de S.Borisov / Shutterstock

Même avant le tremblement de terre, l'accent avait été mis de plus en plus sur l'entretien du centre commercial et de ses monuments. Depuis 2007, le Trust For The National Mall, partenaire à but non lucratif du National Park Service, a œuvré pour préserver la promenade, qui accueille plus de 36 millions de visiteurs annuels.

Que peuvent attendre les touristes au Mall aujourd'hui? En plus d'un aperçu de la disposition tentaculaire de L'Enfant et du rêve de Downing d'un «musée public», «l'espace ouvert» du centre commercial abrite une multitude de musées de classe mondiale – de la Galerie d'art néo-classique à la réflexion avant-gardiste. Musée national d'histoire et de culture afro-américaine, ainsi que des jardins de sculptures et des mémoriaux poignants. «Mélange magistral d'histoire et de traditions formelles et de vie contemporaine informelle», ces sites font du centre commercial historique l'une des destinations culturelles les plus importantes d'aujourd'hui.

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