La NASA a réussi à atterrir un vaisseau spatial sur un astéroïde pour la première fois de l'histoire

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Vaisseau spatial Osiris-Rex montant sur l'astéroïde Bennu

Photo: NASA / Goddard / Université de l'Arizona

Il y a quelque chose d'historique à célébrer à la NASA. Pour la première fois dans la longue histoire de l'agence, un vaisseau spatial de la NASA a atterri sur un astéroïde. Le 20 octobre, OSIRIS-REx a brièvement atterri sur l'astéroïde Bennu, situé à 200 millions de miles de la Terre. L'atterrissage rapide par effleurement (TAG) a permis au bras robotique du vaisseau spatial de recueillir la poussière et les cailloux qui seront livrés sur Terre pour analyse en 2023.

Ces échantillons aideront à donner aux scientifiques une vue sur le système solaire primitif, car Bennu est un ancien astéroïde formé il y a des milliards d'années. Ces particules peuvent nous aider à comprendre les éléments constitutifs de notre propre planète. Cette mission critique était en cours d'élaboration depuis plus d'une décennie, et son succès montre les incroyables progrès technologiques qui ont été réalisés pour y parvenir.

«La manœuvre TAG d’aujourd’hui était historique», a déclaré Lori Glaze, directrice de la division des sciences planétaires au siège de la NASA à Washington. «Le fait que nous ayons touché la surface de Bennu en toute sécurité et avec succès, en plus de tous les autres jalons que cette mission a déjà atteints, témoigne de l'esprit vivant d'exploration qui continue de découvrir les secrets du système solaire.

Les données préliminaires montrent que la collecte a été un succès, et si cela se confirme, OSIRIS-REx commencera à faire son retour sur Terre en mars 2021. Sinon, une autre tentative de collecte aura lieu en janvier. OSIRIS-REx devra avoir collecté environ 60 grammes de matériel – à peu près la taille d'une barre chocolatée – pour que la mission soit déclarée réussie.

Alors, comment les scientifiques sauront-ils s'ils ont obtenu les échantillons qu'ils recherchent? Tout d'abord, ils analyseront les images du vaisseau spatial qui recule. Cela leur permettra de voir si le mécanisme d'acquisition d'échantillons Touch-And-Go (TAGSAM) a laissé des marques sur la surface. Ensuite, pour voir combien a été collecté, un appareil photo spécial prendra des photos de la tête TAGSAM pour voir s'il y a du matériel à l'intérieur. Les scientifiques utiliseront ces photographies pour estimer la taille d'un échantillon prélevé. Quelques jours plus tard, ils feront également effectuer à TAGSAM une manœuvre spéciale déjà effectuée avant le touché. En analysant les changements de son «moment d'inertie», ils vont calculer la masse de l'échantillon.

Quel que soit le résultat, OSIRIS-REx est déjà entré dans l'histoire. «C'était un exploit incroyable – et aujourd'hui, nous avons avancé à la fois la science et l'ingénierie et nos perspectives pour de futures missions pour étudier ces mystérieux anciens conteurs du système solaire», a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la direction des missions scientifiques de la NASA au siège de l'agence. à Washington. «Un morceau de roche primordiale qui a été témoin de toute l’histoire de notre système solaire est peut-être maintenant prêt à rentrer chez nous pour des générations de découvertes scientifiques, et nous avons hâte de voir ce qui va suivre.»

Pour la première fois de l'histoire, la NASA a fait atterrir un vaisseau spatial sur un astéroïde.

Regardez l'événement complet tel qu'il a été diffusé en direct sur YouTube.

(incorporer) https://www.youtube.com/watch?v=A6K2dqCoin8 (/ incorporer)

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