La curieuse peinture de Bruegel contraste la nature solennelle du Carême avec l'amusement et la folie du Mardi Gras

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Carnaval et Carême

Pieter Bruegel l'Ancien, «La lutte entre le carnaval et le carême (détail)», 1559 (Photo: Wikiart Public Domain)

Le portfolio de Pieter Bruegel the Elder est un moment fort de la Renaissance du Nord. Remplis de sujets apparemment ordinaires et situés dans des endroits de tous les jours, ses peintures et gravures du XVIe siècle nous donnent un aperçu de la vie contemporaine dans les Pays-Bas. Ce qui distingue ces pièces du travail de ses pairs également soucieux du détail, cependant, c'est son utilisation du symbolisme, une approche intelligente qui fait des chefs-d'œuvre comme La lutte entre le carnaval et le carême plus que ne discerne l'œil.

Achevée en 1559, cette peinture à l'huile sur panneau explore de manière illustrative le push and pull entre la saison sainte du Carême et la période festive du Carnaval qui la précède. Mais plus qu’une étude d’une saison liturgique, La lutte entre le carnaval et le carême propose des commentaires sur la nature humaine – un thème plus profond présent dans une grande partie de l'œuvre de Bruegel.

Qui était Pieter Bruegel l'Ancien?

Portrait de Pieter Bruegel l'Ancien

Pieter Bruegel l'Ancien, «Le peintre et l'acheteur», 1565 (Photo: Wikimedia Commons Public Domain)

On sait peu de choses sur la vie de Bruegel. Les historiens pensent qu'il est né entre 1525 et 1530 dans ou autour de Breda (une ville du sud des Pays-Bas) et qu'il est décédé en 1569. Pendant sa courte vie, il a vécu et travaillé à Anvers (en 1551, il est entré dans la guilde des peintres d'Anvers), Bruxelles et Rome. Contrairement à d'autres artistes du Nord qui ont visité l'Italie à cette époque, Bruegel n'a pas incorporé les influences italiennes dans sa pratique. De son attention aux moindres détails à son intérêt pour le symbolisme proverbial, son travail est resté fidèle à ses racines néerlandaises.

Contrairement à ses pairs néerlandais, cependant, Bruegel n'a pas décrit strictement le sujet religieux. En fait, même en explorant l'iconographie chrétienne ou morale, il l'imaginait souvent dans un contexte contemporain, comme en témoigne La lutte entre le carnaval et le carême.

La lutte entre le carnaval et le carême

La lutte entre le carnaval et le carême par Pieter Bruegel l'Ancien

Pieter Bruegel l'Ancien, «La lutte entre le carnaval et le carême», 1559 (Photo: Wikiart Public Domain)

Bruegel peint La lutte entre le carnaval et le carême alors qu'il vivait à Anvers en 1559. À cette époque, son intérêt pour la représentation des communautés contemporaines était à la hausse, culminant dans certaines de ses toiles les plus connues, comme Jeux d'enfants et Les proverbes hollandais. Comme Jeux d'enfants, La lutte entre le carnaval et le carême est situé sur une place étendue de la ville remplie de gens. Et, comme Les proverbes hollandais, cette peinture est pleine de symbolisme. Ensemble, ces caractéristiques permettent à Bruegel d'explorer un événement de la vie réelle – la transition du Carnaval au Carême – de manière allégorique.

La lutte entre le carnaval et le carême par Pieter Bruegel l'AncienQu'est-ce que le carnaval? Le carnaval est la période qui commence sur l'Épiphanie (le douzième jour de Noël) et se termine par le Mardi Gras (la veille du mercredi des Cendres). Le mercredi des cendres, à son tour, marque le début du Carême, une célébration de 40 jours qui se termine par Pâques. Comme le Carême est considéré comme une période solennelle, le Carnaval est un moyen pour les chrétiens de se régaler et de célébrer avant de jeûner de la viande – l'un des sacrifices majeurs du Carême – et de réfléchir.

La lutte entre le carnaval et le carême se produit à l'aube du carnaval et du mercredi des cendres. Tout au long de la scène, plusieurs traditions du carnaval peuvent être repérées. Au centre de la composition, les femmes préparent du poisson, qui est traditionnellement consommé le vendredi pendant le Carême. Au premier plan, un vendeur vend des gaufres, un aliment traditionnel du Carême aux Pays-Bas. Et, à l'intérieur de la porte ouverte de l'église, les statues sont couvertes de capes, car, selon la tradition catholique romaine, l'art doit être caché jusqu'au dimanche de Pâques.

Symbolisme

Bruegel Symbolism

Bien plus qu’un instantané simple du Carnaval, plusieurs éléments de La lutte entre le carnaval et le carême servir de métaphores – même le cadre lui-même. La peinture se déroule sur une place de la ville à cheval sur deux sites: une auberge (sur le côté gauche de la toile) et une église (sur la droite). Situé devant des arbres hivernaux sans feuilles, l'auberge représente le carnaval. De même, l'église – qui a des arbres en fleurs dans sa cour printanière – représente le Carême.

Tandis que des joyeux ivrognes sortent de l'auberge, des figures pieuses masquées émergent de l'église. Au centre de la toile, cependant, les deux parties se rencontrent et se mélangent. Cela aboutit à un «combat» entre les deux périodes, qui sont chacune représentées par des personnifications intelligentes qui semblent jouter.

La figure du carnaval

La lutte entre le carnaval et le carême par Pieter Bruegel l'Ancien

Bruegel a choisi d'illustrer le Carnaval lui-même comme un boucher rond sur un baril de bière. Plusieurs accessoires entourant l'homme font référence à la tradition du Carême de s'abstenir de viande: une côtelette de porc empalée orne le devant de son baril; une tarte savoureuse se balance sur sa tête; et une tête de cochon est embrochée sur sa broche. Derrière lui, un homme vêtu de jaune – symbole chrétien de tromperie – lui emboîte le pas.

Lady Lent

La lutte entre le carnaval et le carême par Pieter Bruegel l'Ancien

Bruegel a imaginé le Carême comme une femme décharnée et triste. Malade et apparemment affamée, elle est assise sur un chariot qui transporte des aliments associés au Carême dans le sud des Pays-Bas: moules, gaufres et bretzels. Un moine et une religieuse tirent péniblement sa charrette et des enfants obéissants suivent son chemin. Contrastant la lance recouverte de viande et la coiffe de tarte du Carnaval, elle porte sans pitié une pagaie de boulanger qui contient deux petits poissons et porte une ruche – un symbole de l'église – sur sa tête.

Gens ordinaires

La lutte entre le carnaval et le carême par Pieter Bruegel l'Ancien

Vers le centre de la composition, un couple marche derrière une curieuse silhouette habillée en bouffon. Ils semblent marcher vers l'auberge, le fou éclairant le chemin à l'aide d'une torche allumée. Le grand dos de l'homme indique qu'il est censé symboliser l'égoïsme – un concept qui a été historiquement illustré par un bossu – tandis que la lanterne éteinte et inutilisée de la femme tendue autour de sa ceinture contraste avec la torche allumée du bouffon.

De nombreux historiens pensent que Bruegel a inclus la paire comme représentation de gens ordinaires, conduits vers la tentation du carnaval par la folie. Cette analyse s’inscrit dans l’intérêt bien connu de Bruegel de représenter des sujets ordinaires et, par conséquent, d’explorer des concepts plus profonds, comme les défauts et les folies de la nature humaine. "
Si ces œuvres témoignent de l’attention attentive de l’artiste aux détails et attestent de son observation directe des décors villageois, elles sont loin de simples recréations de la vie quotidienne », explique le Metropolitan Museum of Art. "Les compositions puissantes, brillamment organisées et contrôlées, reflètent un design artistique sophistiqué."

Bien plus qu'une simple peinture de genre, La lutte entre le carnaval et le carême illustre parfaitement la façon dont Bruegel a aidé à pionnier dans l'art du détail anecdotique.

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