Découvrez la riche histoire du Hobo Nickel et rencontrez les artistes qui font vivre le métier

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Le terme "hobo nickel«Peut ne pas sembler quelque chose de spécial, mais ne soyez pas si rapide à juger – c'est une forme d'art impressionnante. Nommés d'après les gens qui ont popularisé le métier, les nickels hobo ont été fabriqués par des «hobos» errants (personnes qui voyageaient souvent en train de marchandises à sauts) aux États-Unis au début du 20e siècle. Ils modifieraient les pièces de monnaie classiques en gravant leurs propres dessins sur les surfaces métalliques circulaires à l'aide de couteaux et d'autres outils de fortune. Ces sculptures en bas-relief portatives reflétaient le caractère de l'individu, gravées à jamais dans la pièce de métal étincelante.

Des décennies plus tard, les nickels originaux de hobo sont toujours recherchés après les pièces de collection. Mais la tradition artistique reste toujours d'actualité aujourd'hui; de nombreux artisans pratiquent encore l'art de la gravure sur de vieilles pièces de monnaie. Poursuivez votre lecture pour découvrir l'histoire des nickels hobo, ainsi que la manière dont les artistes d'aujourd'hui modernisent le métier.

L'histoire de Hobo Nickels

Les premières pièces modifiées remontent au 18ème siècle en Grande-Bretagne, en France et en Afrique du Sud, où les gens gravaient des «jetons d'amour» sur l'argent. Ces emblèmes métalliques (généralement gravés avec des initiales ou des noms) étaient offerts en cadeau et souvent incorporés dans des bijoux.

Lorsque le nickel de Buffalo a été introduit en 1913, il est devenu la surface la plus populaire pour les graveurs de pièces de monnaie aux États-Unis.Tandis que les pièces précédentes comportaient de petites têtes (un cent Lincoln, par exemple, avait une tête couvrant environ un sixième de la zone), le Buffalo le nickel avait une tête amérindienne qui occupe environ les cinq sixièmes de la surface de la pièce.

Le grand gabarit en métal épais laissait plus de place pour des détails plus fins et des conceptions élaborées – un changement de convention. Presque toutes les pièces plus anciennes étaient ornées de têtes de femmes (comme le nickel Liberty Head). La tête masculine sur le nickel de Buffalo, en revanche, avait des caractéristiques plus grandes qui permettaient aux artistes de plus d'espace pour modifier le visage en toutes sortes de personnages, y compris des crânes, des autoportraits ou leurs amis. Même le revers de la pièce (qui présente un buffle) était souvent transformé en un autre animal, comme un âne ou un éléphant. Certains artistes ont emprunté une autre voie et l'ont transformé en un homme marchant portant un sac à dos.

Quel que soit le design choisi, les artistes ont passé des centaines d'heures à utiliser des ciseaux, des couteaux, des marteaux et tout autre objet apte à façonner et graver le métal.

Le condamné

Ces nickels hobo américains ont commencé à émerger dans tout le pays, et de plus en plus de gens ont commencé à adopter le métier au fil des années. Bertram Wiegand (alias Bert) était peut-être l'artiste de nickel le plus prolifique de l'époque, avec son élève, George Washington Hughes (alias Bo).

Malheureusement, la vie de Bo reflétait la dépression économique de l’époque. Le travail manuel méticuleux qu'il a enduré pour fabriquer ses pièces a entraîné des dommages permanents à ses mains. À un moment donné, alors qu'il travaillait sur un nickel, son ciseau a soudainement glissé et a frappé sa main. La blessure a forcé le grand graveur de nickel hobo à ralentir sa production, et ses pièces finies n'étaient plus de la même qualité à laquelle ses fans étaient habitués. Néanmoins, les pièces de monnaie de Bo sont toujours populaires parmi les numismates (personnes qui collectent des pièces de monnaie et d'autres objets connexes). Mais attention: il existe des contrefaçons modernes – appelées «néo-bos» – qui circulent encore sur le marché de niche.

Au cours des années 1930, le nickel de Buffalo est resté le plus populaire parmi les graveurs, et bon nombre des premiers graveurs de pièces de monnaie ont continué à préférer la pièce classique après son remplacement par le nickel Jefferson en 1938. À partir des années 1940, de nombreux nouveaux sculpteurs sont apparus, et le design et le sujet des pièces a commencé à changer pour refléter un style contemporain.

On pense que jusqu'à 200 000 nickels hobo classiques ont été créés de 1913 à 1980, et de nombreux artistes modernes continuent de pratiquer ce métier. Faites défiler vers le bas pour découvrir certains des nickels hobo fabriqués par des artistes talentueux aujourd'hui.

Graveurs de pièces contemporains

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Paolo Curcio

Hobo Nickels par Paolo Curcio

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Hobo Nickels par Paolo Curcio

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