Comment Jacob Lawrence a capturé l'expérience afro-américaine avec «The Migration Series»

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Jacob Lawrence

Jacob Lawrence, «Panel 1» de la «Migration Series», 1940-1941

New York a toujours attiré des artistes d'avant-garde. Des énergiques expressionnistes abstraits aux pionniers du Pop Art américain, des créatifs avant-gardistes ont afflué vers la ville qui ne dort jamais depuis des décennies. Alors que chaque mouvement moderne cultivé dans la Grande Pomme a marqué l'histoire de l'art, la Renaissance de Harlem a permis à toute une population de s'épanouir.

Tout au long des années 1920 et dans les années 30, le quartier de Harlem à New York a prospéré en tant que centre culturel pour les Afro-Américains. Au cours de cet «âge d'or», les arts ont prospéré, culminant dans un mouvement culturel qui a vu la création de l'une des œuvres les plus émouvantes de l'art moderne: La série sur la migration, une collection prolifique de peintures de l'artiste afro-américain Jacob Lawrence.

L'inspiration derrière La série sur la migration

Quel était l'art de la Renaissance à Harlem

Jacob Lawrence, Panel 40 («Great Numbers») de la «Migration Series», 1940-1941 (Photo: Ron Cogswell via Flickr Public Domain)

Achevé en 1941, La série sur la migration raconte de façon colorée l'histoire de la Grande Migration – un exode massif de plus de 6 millions d'Afro-Américains du Sud. Fuyant les difficultés économiques et les lois liées à la ségrégation, ces personnes se sont réinstallées dans les zones urbaines de l'Ouest, du Midwest et, surtout, du Nord. Dans ces nouvelles villes, les migrants se sont souvent regroupés, formant des communautés de soutien en s'installant dans des quartiers comme Harlem.

"La section Harlem de Manhattan, qui ne couvre que trois miles carrés, a attiré près de 175 000 Afro-Américains, donnant au quartier la plus grande concentration de Noirs au monde", explique le Musée national d'histoire et de culture afro-américaine. «Harlem est devenue une destination pour les Afro-Américains de tous horizons. De travailleurs non qualifiés à une classe moyenne éduquée, ils ont partagé des expériences communes d'esclavage, d'émancipation et d'oppression raciale, ainsi qu'une détermination à forger une nouvelle identité en tant que peuple libre. »

La jeunesse et la carrière de Lawrence

Portrait de Jacob Lawrence

Carl Van Vechten, «Portrait de Jacob Lawrence», 1941 (Photo: Wikimedia Commons Public Domain)

Il n'est pas surprenant que Lawrence ait trouvé l'inspiration dans la Grande Migration. Né à Atlantic City en 1917 de parents nés dans le Sud (sa mère était de Virginie; son père était de Caroline du Sud), la propre famille de Lawrence avait déménagé dans le New Jersey pendant la Grande Migration. Quand il était enfant, ses parents ont divorcé; bien que lui et ses frères et sœurs se soient retrouvés en famille d'accueil à Philadelphie, ils ont pu retrouver leur mère à Harlem à New York en 1930 lorsque Lawrence avait 13 ans.

À cette époque, la Renaissance de Harlem battait son plein. Artiste en herbe, Lawrence a perfectionné ses compétences avec des cours d’art au Utopia Children’s Centre et, éventuellement, au Harlem Community Art Center, un studio créé par le biais du Federal Art Project. Plus important encore, son côté créatif était soutenu par son environnement. Ces influences organiques incluent le goût coloré de sa mère dans les meubles de maison («Nos maisons étaient très décoratives, pleines de motifs, comme des tapis de lit bon marché …», a-t-il dit: «J'ai eu des idées d'eux, les arabesques, le mouvement, etc.). ») Et le centre afro-américain qu'il a appelé chez lui. «La communauté (à Harlem) m'a permis de me développer», a-t-il expliqué. «J'ai peint la seule façon dont je savais peindre. . . J'ai essayé de mettre les images dans ma relation avec la communauté. »

Dans la foulée d'une célèbre collection de portraits narratifs de Harriet Tubman, Frederick Douglass et d'autres personnages de l'histoire des Noirs, cette approche communautaire a été couronnée de succès pour Lawrence quand, à tout juste 23 ans, il a attiré l'attention nationale avec La série sur la migration.

La série sur la migration

Migration Series-Jacob Lawrence au MOMA.

le Série sur la migration (initialement intitulé La migration du nègre) comprend 60 tableaux qui, ensemble, racontent l'histoire de la Grande Migration. Chaque scène est rendue à la peinture à la détrempe sur un panneau en carton et est exécutée dans le style caractéristique de Lawrence: compositions simplistes, formes stylisées et couleurs vives. Afin d'assurer un flux cohérent de ton et de style, Lawrence a peint chaque panneau en une série d'étapes simultanées.

Associée au sujet historique (qui s'étend des gares animées pleines de passagers noirs aux fermes abandonnées et inondées), cette approche esthétique présente la Grande Migration à travers une nouvelle lentille. "Le travail de Lawrence est un jalon dans l'histoire de l'art moderne et un exemple clé de la façon dont la peinture d'histoire a été radicalement repensée à l'ère moderne", explique le Musée d'art moderne.

Jacob Lawrence

Jacob Lawrence, Panel 3 («Great Numbers») de la «Migration Series», 1940-1941

Afin de raconter cette histoire importante aussi clairement que possible, Lawrence a associé chaque panneau à une légende. La première ligne de la série, par exemple, définit le décor: Pendant la Première Guerre mondiale, il y avait une grande migration vers le nord par les Afro-Américains du sud. Tout au long de la collection, Lawrence explique une série d'autres événements et expériences – de l'importance de la presse noire (panneau 20) aux «opportunités plus éducatives» (panneau 58) offertes par le Nord – jusqu'à ce que le panneau 60 conclue la série avec une déclaration ouverte. «Et les migrants n'arrêtaient pas», lit-on.

Après La migration

Jacob Lawrence Life

Marchand d'art Terry Dintenfass avec Jacob et Gwendolyn Lawrence, vers 1970 (Photo: domaine public Wikimedia Commons)

En 1941, La série sur la migration a été exposée pour la première fois à la Downtown Gallery de Manhattan, où elle a attiré deux parties intéressées: la Phillips Collection à Washington DC et le Museum of Modern Art (MoMA) à New York. Illustrant l'importance de la série, aucun acheteur n'a bougé; enfin, ils ont décidé de diviser la collection, la collection Phillips acquérant les panneaux impairs et le MoMA recevant les panneaux pairs.

Après le succès de La série sur la migration, Lawrence a lancé une carrière d'enseignant. Il a travaillé dans plusieurs universités, dont l'Université de Washington, où il a enseigné pendant seize ans. Il a également continué à créer de l'art jusqu'à sa mort en 2000, complétant des œuvres puissantes qui portent l'héritage de La série sur la migration.

"Pour moi, la migration signifie le mouvement", a déclaré Lawrence. «Il y a eu des conflits et des luttes. Mais de la lutte est née une sorte de pouvoir et même de beauté. «Et les migrants n'arrêtaient pas» est un refrain de triomphe de l'adversité. Si cela vous semble vrai aujourd'hui, alors cela doit encore faire écho à notre expérience américaine. »

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