Comment Henri Rousseau est devenu le maître inexpérimenté des peintures surréalistes inspirées de la jungle

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Henri Rousseau

«Le rêve» (1910) (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

De nombreux artistes célèbres de l'histoire n'étaient pas appréciés en leur temps, mais le peintre français post-impressionniste Henri Rousseau a été particulièrement moqué par les critiques pour ses compositions «enfantines». L'artiste naïf autodidacte est devenu célèbre pour ses scènes de jungle luxuriante, bien qu'il n'ait jamais quitté la France ou vu une jungle de première main. Au lieu de cela, ses peintures désormais emblématiques ont été inspirées par des livres pour enfants ainsi que par le zoo et les jardins botaniques de Paris.

Qui était Henri Rousseau?

Photo de Henri Rousseau

Photo: Dornac (Paul François Arnold Cardon) (1859-1941); Archives Larousse, Paris, France

Né le 21 mai 1844, Rousseau a grandi à Laval, une petite ville du nord-ouest de la France. Lui et sa famille ont déménagé à Angers en 1861, et Rousseau a trouvé un emploi comme commis pour l'huissier local. Ce rôle lui a valu le surnom de toute une vie Le Douanier, un terme humoristique pour son métier de percepteur de péages et d'impôts. Bien qu'il n'ait pas continué à peindre à plein temps jusqu'à la quarantaine, il est fort possible qu'il ait pratiqué le dessin pendant les jours lents au bureau car il a produit ses premières œuvres à cette époque.

Moi même, Autoportrait de Rousseau

Henri Rousseau

«Moi-même» (1890) (Photo: Wikimedia Commons (CC BY-SA 4.0))

Dans son autoportrait, intitulé Moi même (1890), Rousseau se représente en costume noir et béret d’artiste traditionnel. Il se tient devant un paysage avec la Tour Eiffel et un navire décoré de drapeaux du monde. Moi même est resté une œuvre d'art en constante évolution; Rousseau a fréquemment mis à jour la peinture au fil des ans avec des détails autobiographiques supplémentaires. En 1901, il a ajouté un ruban sur son revers qui signifiait qu'il était devenu professeur de dessin à l'Association Philotechnique. Il a également inclus les noms de ses deux épouses, Clémence et Joséphine.

Le genre hybride de la peinture – quelque part entre un portrait et un paysage – a été détesté par les critiques, mais Rousseau l'a fièrement revendiqué comme le sien. Il a dit un jour: "Je suis l'inventeur du paysage portrait, comme l'a souligné la presse."

Qu'est-ce que l'art naïf?

Peinture de la jungle par Henri Rousseau

«Paysage exotique» (1908) (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Aussi connu sous le nom de primitivisme, d'art pseudo-naïf ou d'art faux naïf, art naïf est défini comme un art visuel créé par une personne qui n'a pas d'éducation formelle en art. Les peintures naïves présentent généralement une simplicité enfantine, une perspective maladroite et des couleurs plates.

Rousseau était une figure clé du mouvement et a développé son propre style qui, selon beaucoup, reflétait son manque de formation académique. Présentant des proportions incorrectes, une perspective unilatérale et des couleurs non naturelles, le travail de Rousseau a été critiqué par beaucoup. Pour d'autres, cependant, cela évoquait un sentiment de mystère et d'excentricité. En fait, certains historiens de l’art disent que le terme d’art naïf est né en 1885 lorsque l’artiste Paul Signac s’est mis à organiser des expositions de l’œuvre de Rousseau dans plusieurs galeries réputées.

Défier la critique

Autoportrait d'Henri Rousseau

«Autoportrait de l'artiste avec une lampe» (1903) (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

En 1886, Rousseau expose quatre de ses toiles au Salon des Indépendants, principal lieu d'exposition des postimpressionnistes. Son travail a été ridiculisé cependant, avec un critique remarquant: "M. Rousseau peint avec ses pieds, avec un bandeau sur les yeux." Cependant, cela ne décourage pas Rousseau de poursuivre la peinture, et il continue de montrer son travail au Salon des Indépendants presque chaque année jusqu'à sa mort en 1910.

Rousseau a commencé à prendre son art au sérieux dans la quarantaine, et à 49 ans, il a pris sa retraite de son travail de percepteur d'impôts pour travailler à temps plein sur ses peintures. L'artiste a affirmé qu'il n'avait besoin «d'aucun autre professeur que la nature» et a collé toutes ses critiques négatives dans son album personnel.

Les œuvres les plus célèbres de Rousseau dans la jungle

Henri Rousseau

«Forêt tropicale avec singes» (1910) (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Les tableaux de la jungle de Rousseau transportent les spectateurs dans un autre monde, un qu'il a reconstitué à partir de sa propre imagination et de ses explorations de Paris. L'artiste a dit un jour: «Quand j'entre dans les serres et que je vois les plantes de pays exotiques, il me semble que je suis dans un rêve.»

Surpris! Tigre dans une tempête tropicale

Henri Rousseau

"Surpris! Tigre dans une tempête tropicale ” (1891) (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Peint en 1891, Surpris! Tigre dans un magasin tropicalm est la première peinture de la jungle de Rousseau. Il a été exposé au Salon des Indépendants la même année et présente un tigre aux yeux écarquillés et portant des dents émergeant de l'herbe. Le fond présente des éclairs, de la pluie, des branches d'arbres balayées par le vent et un ciel sombre pour indiquer la tempête. Cette scène énergique a été ridiculisée par la critique, mais elle est aujourd'hui célébrée comme l'une de ses meilleures œuvres.

Le lion affamé se jette sur l'antilope

Henri Rousseau

«Le lion affamé se jette sur l'antilope» (1905) (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Une autre œuvre célèbre de Rousseau est Le lion affamé se jette sur l'antilope, peint en 1905. Situé au milieu d'arbres luxuriants de la jungle, un lion affamé est représenté en train de piquer sur le cou de l'antilope impuissante tandis qu'une panthère et des rapaces se tiennent à côté. Rousseau a basé les poses des deux animaux sur un diorama réalisé pour le Jardin des Plantes, un jardin zoologique qu'il visitait souvent.

Rousseau a écrit la légende suivante pour accompagner le tableau: «Le lion affamé, se jetant sur l'antilope, le dévore. La panthère attend en attendant le moment où lui aussi pourra réclamer sa part. Les oiseaux de proie ont arraché des morceaux de chair du pauvre animal qui verse une larme! »

Présentées aux côtés d’œuvres d’Henri Matisse et d’André Derainat au Salon d’Automne en 1905, certains critiques comparent Le lion affamé aux peintures rupestres. Cependant, il était positionné parmi les principaux artistes de l'avant-garde (dont l'utilisation expressive des couleurs vibrantes est devenue connue sous le nom de fauvisme) et était soutenu par ses admirateurs, Pablo Picasso et Guillaume Apollinaire.

L'héritage d'Henri Rousseau

Henri Rousseau

«Le charmeur de serpents» (1907) (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Malgré sa popularité auprès de ses collègues artistes, Rousseau ne semblait pas gagner le respect du monde de l'art et vivait dans la pauvreté jusqu'à sa mort d'une blessure à la jambe infectée en 1910.

Les amis et collègues artistes de Rousseau se sont réunis pour promouvoir son héritage après sa mort. L'artiste Max Weber présente le travail de Rousseau au public américain avec une exposition à New York en 1910 suivie d'une exposition commémorative organisée par Robert Delaunay au Salon des Indépendants.

Finalement, le style de peinture de Rousseau a résonné avec le «primitivisme» qui a été adopté par des artistes modernes du début du XXe siècle tels que Picasso et Wassily Kandinsky; ils se sont inspirés de formes d'art telles que les masques tribaux africains. Rousseau a également été salué comme «proto-surréaliste» par André Breton en raison de la qualité onirique de ses tableaux.

L'œuvre de Rousseau a également influencé de nombreux artistes modernes dans d'autres domaines. La poète américaine Sylvia Plath a référencé ses peintures Le rêve et The Snake Charmer dans sa poésie. De plus, la chanson The Jungle Line, de Joni Mitchell, est basé sur une peinture de Rousseau.

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