Comment déchiffrer le symbolisme du célèbre «portrait d’Arnolfini» de Jan van Eyck

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Portrait d'Arnolfini par Jan Van Eyck

Jan Van Eyck, «Le portrait d'Arnolfini», 1434. (Photo: National Gallery via Wikimedia Commons (domaine public))

Près de 100 ans avant que Léonard de Vinci (vers 1452-1519) ne crée le Mona Lisa, un autre peintre établissait la norme du portrait réaliste à l'huile. Né dans ce qui est aujourd'hui la Belgique, l'artiste Jan van Eyck (vers 1390-1441) était un des premiers maîtres du médium à l'huile et l'a utilisé pour créer des compositions méticuleusement détaillées.

Son œuvre la plus importante, Le portrait d'Arnolfini, demeure une icône de la Renaissance du Nord – encapsulant de nombreux idéaux esthétiques et innovations techniques de l'époque. Cependant, le chef-d'œuvre ne se résume pas à sa riche palette de couleurs. Cachées dans la conception se trouvent des couches d'iconographie qui aident à raconter l'histoire du couple représenté.

Ici, nous explorerons comment la réalisation magistrale de Van Eyck en matière de peinture est née et nous examinerons une partie de son symbolisme bien placé.

La Renaissance du Nord et Jan van Eyck

Autoportrait par Jan Van Eyck

Jan Van Eyck, «Autoportrait», 1433. (Photo: National Gallery via Wikimedia Commons (domaine public))

Dans le même temps, la Renaissance italienne a ravivé l'esthétique classique dans l'Italie du 15ème siècle, le Renaissance nordique balayé par des artistes au nord des Alpes, en particulier aux Pays-Bas, en Belgique, en Allemagne, en France et en Angleterre. Comme son homologue méridional, cette période met également l'accent sur le réalisme, mais avec un accent sur la peinture et la gravure.

Artiste flamand Jan van Eyck est considéré comme l'un des peintres les plus remarquables de la Renaissance nordique et a produit un certain nombre d'œuvres hautement religieuses. Bien que la peinture à l'huile existe depuis un certain temps, Van Eyck est crédité d'être le premier à utiliser son potentiel pour couleur et réalisme.

Retable de Gand par Jan van Eyck et Hubert van Eyck

Jan van Eyck et Hubert van Eyck, «Retable de Gand», 1432. (Photo: domaine public)

le Retable de Gand est considéré comme son premier chef-d'œuvre dans le milieu, que lui et son frère Hubert (qui était également artiste) ont peint sur une période de dix ans. Il affiche un rejet du style médiéval idéalisé au profit d'un art plus réaliste qui était enraciné dans presque une observation scientifique de la nature.

La peinture le Portrait d'Arnolfini

Portrait d'Arnolfini par Jan Van Eyck

Jan Van Eyck, «Le portrait d'Arnolfini», 1434. (Photo: National Gallery via Wikimedia Commons (domaine public))

En 1434, environ un an après l'achèvement du retable, Van Eyck a commencé à travailler sur Le portrait d'Arnolfini, aussi appelé Le mariage Arnolfini. Il représente un riche marchand – présumé être Giovanni di Nicolau di Arnolfini – et sa femme dans une salle richement décorée qui met en valeur leur opulente richesse.

À première vue, Le portrait d'Arnolfini se distingue par l'intensité de sa palette de couleurs. Sur le côté gauche de la pièce, l'homme enfile un lourd manteau bleu-noir avec une bordure en fourrure, et sur la droite, sa femme porte une sur-robe émeraude à manches texturées. Chaque vêtement et bijou semble briller sur la toile.

Van Eyck a atteint cette profondeur de couleur en utilisant le technique humide sur humide, dans lequel il a ajouté des couches de peinture humide avant que les couches précédentes n'aient séché. Cela lui a permis de mélanger les couleurs de manière experte et de créer une impression de tridimensionnalité sur la toile. De plus, l'artiste a appliqué couches d'émaux translucides à la peinture pour accentuer non seulement le réalisme des personnages mais aussi le luxe de la maison.

Iconographie dans la peinture

Portrait d'Arnolfini par Jan Van Eyck

Détail montrant les mains jointes du couple (Photo: National Gallery via Wikimedia Commons (domaine public))

Bien que l'identité des sujets ne soit pas certaine, la coiffure de la femme suggère qu'il s'agit bien d'un couple marié, car seules les femmes célibataires portaient leurs cheveux dans la Flandre du XVe siècle. Cependant, contrairement à ce que pensent de nombreux téléspectateurs, la femme n'est pas enceinte mais tient seulement sa sur-robe volumineuse contre sa poitrine, ce qui était coutumier à l'époque.

La signification exacte de l'affichage du couple joignant les mains est toujours débattue parmi les historiens de l'art. Alors que certains suggèrent qu'il est symbolique d'un contrat de mariage, d'autres croient que c'est un geste de consentement pour que l'épouse agisse au nom des relations commerciales du mari.

Portrait d'Arnolfini par Jan Van Eyck

Détail du miroir convexe (Photo: National Gallery via Wikimedia Commons (domaine public))

La plupart des objets exposés dans la pièce – comme le lustre, les tissus teints et les aliments importés – sont là pour subtilement signifier l'immense richesse du couple. Sur le mur du fond de la pièce se trouve un miroir convexe qui montre le reflet de deux personnes, dont l'une est très probablement Van Eyck. On pense que le miroir lui-même suggère l'œil de Dieu observant la scène.

Au-dessus du miroir se trouve une inscription latine fantaisiste qui dit «Jan van Eyck était ici en 1434». Cela réaffirme la présence de l'artiste dans son propre travail.

Portrait d'Arnolfini par Jan Van Eyck

Inscription de Jan van Eyck: «Jan van Eyck était ici 1434» (Photo: National Gallery via Wikimedia Commons (domaine public))

On pense que de nombreux choix de couleurs de Van Eyck sont révélateurs de significations cachées. La robe verte de la femme, par exemple, pourrait symboliser l'espoir, probablement l'espoir d'avoir un enfant. De même, les rideaux rouges et les draps en arrière-plan pourraient impliquer une intimité entre le couple marié. Entre eux est un Petit Chien qui est couramment inclus dans les peintures comme un symbole de fidélité.

Détail du chien Détail montrant les mains jointes du couple (Photo: National Gallery via Wikimedia Commons (domaine public))

Au total, l'iconographie de Le portrait d'Arnolfini tisse l'image d'un couple de marchands aisés se prélassant dans la richesse de leur succès. En même temps, il affiche également une maîtrise de la couleur, de l'espace et de la narration par Van Eyck qui était révolutionnaire pour l'époque.

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