Comment Augusta Savage, professeur d'art noir et sculpteur, a aidé à façonner la Renaissance de Harlem

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Sculpture d'Augusta Savage

Andrew Herman (actif des années 1930 aux années 1940), Federal Art Project, Works Progress Administration
Augusta Savage avec sa sculpture Réalisation, 1938 (Épreuve gélatino-argentique, 10 x 8 in.
Schomburg Center for Research in Black Culture, NYPL, Division Photographs and Prints, Astor, Lenox and Tilden Foundations, 86-0036) (Photo: New York Historical Society (Public Domain))

Au début du 20e siècle, une renaissance remarquable a émergé à Harlem. Dans la foulée de la Grande Migration, un exode massif de plus de six millions d'Afro-américains fuyant le Sud ségrégué, le quartier de New York est devenu un centre culturel pour les créateurs noirs. Alors qu'une richesse de personnages a formé cet «âge d'or» de l'art, de la musique et de la littérature, les contributions du sculpteur Augusta Savage peut être trouvé à sa base.

En tant que professeur et défenseur des Afro-Américains dans le domaine des arts, Savage a façonné la carrière de certains des artistes les plus en vue de la Renaissance de Harlem. Même si elle était une céramiste talentueuse elle-même, Savage considérait l'impression qu'elle avait laissée sur ses élèves comme son véritable chef-d'œuvre. «Je n'ai rien créé de vraiment beau, de vraiment durable, mais si je peux inspirer l'un de ces jeunes à développer le talent que je sais qu'ils possèdent, alors mon monument sera dans leur travail», dit-elle.

Bien que ce «monument» soit au cœur de la Renaissance de Harlem, de nombreuses personnes ignorent le rôle de Savage dans le mouvement révolutionnaire. Ici, nous jetons un regard sur sa vie et son travail, de ses modestes débuts dans l'argile à son héritage révolutionnaire.

Une carrière prend forme

Augusta Savage Baby

Augusta Savage, «Portrait d'un bébé», 1942
(Terre cuite, 10 x 8½ x 8 in.
Gracieuseté de Michael Rosenfeld Gallery LLC, New York, NY) (Photo: New York Historical Society (domaine public))

En 1892, Augusta Savage est né à Green Cove Springs, une ville luxuriante de Floride nommée – et connue – pour son paysage naturel. Construite autour d'une source minérale chaude, la ville est riche en argile rouge. Avec ce médium à sa disposition, Savage a passé son enfance à fabriquer de petits animaux en céramique. Alors que son père pasteur méthodiste désapprouvait son passe-temps, une adolescente Savage a enseigné la sculpture au lycée – un passage qui a jeté les bases d'une carrière dans l'éducation artistique.

En 1919, Savage a consolidé son rôle de sculpteur innovante lorsque son travail a remporté un prix pour l'originalité lors d'une foire en Floride. Deux ans plus tard, elle a déménagé à New York, où elle a postulé auprès de la Cooper Union for the Advancement of Science and Art, une université progressive basée sur des bourses à Manhattan. Bien que contre 142 candidats masculins, Savage a été acceptée et, en 1923, elle a obtenu son diplôme – une année entière plus tôt.

Alors que Savage était à juste titre reconnue pour ses talents chez Cooper Union, ses premières expériences de carrière n'étaient pas sans racisme et sexisme. En 1923, un comité a rejeté sa candidature pour un programme artistique d'été en France en raison de sa race. Savage a contesté la décision en vain. Cependant, le membre du comité et sculpteur Hermon Atkins MacNeil a défendu le travail de Savage, devenant finalement son professeur.

Cette même année, Savage reçoit sa première grande commande: un buste de l'activiste des droits civiques et écrivain W. E. B. Du Bois pour la bibliothèque de Harlem. Même si elle se débattait financièrement, au cours des prochaines années, elle reçut des bourses, remporta des prix, devint un ardent défenseur de l'art «nègre primitif» et (grâce à des dons) étudia à Paris – tout cela avant d'écrire l'histoire de Harlem Renaissance.

"Âge d'or"

Augusta Savage Art

Photographe non identifié,
Augusta Savage regardant deux de ses sculptures, Susie Q et Truckin, v. 1939 (Épreuve argentique à la gélatine, 10 x 8 in.
Schomburg Center for Research in Black Culture, NYPL, Division des photographies et des estampes, Art & Artists-Prophet, Nancy-Stull, Henry, 92-0360 Boîte 6) (Photo: New York Historical Society (domaine public))

Lorsque Savage revint de France en 1931, la Renaissance de Harlem battait son plein. «Harlem est devenue une destination pour les Afro-Américains de tous horizons», explique le National Museum of African American History and Culture. «Des ouvriers non qualifiés à une classe moyenne instruite, ils ont partagé des expériences communes d'esclavage, d'émancipation et d'oppression raciale, ainsi qu'une détermination à forger une nouvelle identité en tant que peuple libre.» Pour faire leur part dans la poursuite de cet objectif, des artistes noirs de tout le pays ont afflué à Harlem – dont nul autre qu'Augusta Savage.

En 1934, le sculpteur ouvre le Savage Studio of Arts and Crafts. Située dans un sous-sol de Harlem, cette école offrait des cours de peinture, de dessin et de sculpture à des artistes noirs en herbe (le peintre afro-américain Jacob Lawrence était l'un des nombreux élèves qui connaîtront plus tard le succès). Le Savage Studio of Arts and Crafts est devenu plus tard le Centre d'art communautaire de Harlem. Clé des progrès artistiques de la Harlem Renaissance, cet établissement multiculturel (financé par le Federal Art Project) favoriserait le développement de 1 500 étudiants.

En plus de l'enseignement, Savage se consacrait au plaidoyer. Au cours de la deuxième année du studio, elle a cofondé le Guilde des artistes de Harlem avec l'artiste multidisciplinaire Charles Alston et le muraliste Elba Lightfoot. Visant à résoudre les «problèmes culturels, économiques, sociaux et professionnels» auxquels sont confrontés les artistes afro-américains, la guilde a défini trois objectifs principaux dans sa constitution: encourager les jeunes talents, favoriser une relation entre les artistes et le public et améliorer les artistes. «niveau de vie et opportunités.

Alors que la Renaissance de Harlem diminuait (une émeute raciale en 1935 et la Grande Dépression a mis un terme à «l'âge d'or»), de nombreux projets basés dans le quartier ont également cessé. La guilde s'est dissoute en 1941 et le Harlem Community Art Center a fermé ses portes l'année suivante.

Travail ultérieur et héritage

Portrait d'Augusta Savage

Portrait d'Augusta Savage (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

En 1939, Savage a été sélectionné pour créer une sculpture pour le Board of Design de l'Exposition universelle de New York de 1939. Son morceau, La harpe (initialement intitulé «Lift Every Voice and Sing»), était parmi les œuvres les plus populaires de l'exposition. Composée de 12 chanteurs noirs (les «cordes») debout sur la main de Dieu (la «caisse de résonance»), la sculpture de 16 pieds était célèbre pour sa composition symbolique. Malheureusement, les difficultés financières n'ont pas permis à Savage d'explorer tout son potentiel. "Aucun fonds n'était disponible pour diffuser La harpe, et il n'y avait pas non plus d'installations pour le stocker », explique le Smithsonian American Art Museum. «Après la fermeture de la foire, elle a été démolie, tout comme l’art.»

Des problèmes de financement continueraient d’entraver les projets artistiques de Savage après la Renaissance. En 1945, elle quitte la ville et sa scène artistique pour s'installer à Saugerties, une petite ville de New York. Ici, elle a déplacé son attention de la sculpture vers l'écriture, aboutissant à une collection d'histoires pour enfants inédites et de mystères de meurtre. Savage a vécu à Saugerties jusqu'à sa mort en 1962.

Au moment de sa mort, les contributions de Savage à la Renaissance de Harlem et au modernisme dans son ensemble ont été largement oubliées. Mais maintenant, à un moment crucial de l'histoire, Savage commence enfin à recevoir la reconnaissance qu'elle mérite.

«Nous sommes à un moment où le canon est remis en question et élargi en raison de la façon dont l'histoire néglige les femmes et les artistes de couleur», Jeffreen Hayes, le commissaire de l'exposition 2019 Augusta Savage: Renaissance Woman, m'a dit. «Pour beaucoup d'entre nous dans le monde de l'art qui avons passé notre carrière à rechercher, écrire et organiser des expositions sur les femmes et les artistes de couleur, ces artistes ont toujours eu une place dans l'art, quelle que soit leur identité sociale ou raciale. Quand on pense à Savage, sa place a toujours été une artiste qui était une sculptrice brillante qui a utilisé son art pour se frayer un chemin pour rester fidèle à sa passion artistique. "

Explorant à la fois le «monument» autoproclamé de Savage et ses propres sculptures frappantes, cette exposition a révélé l'artiste pour ce qu'elle est: «l'une des artistes les plus influentes d'Amérique du XXe siècle».

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